你看Ultima Thule,宇宙飞船探索过的最遥远的物体-王其杉博客|程序员|科技新闻
“新地平线”探测器刚刚发回了它的第一张真正的Ultima Thule照片,这是一块21英里长的岩石或是太阳系深处的行星,现在是人类近距离观测到的最遥远的物体。该任务的首席研究员艾伦·斯特恩称这项成就是“一项技术上的成功,超越了以往在航天飞行中的任何尝试。”
正如早期的掩星研究所指出的那样,Ultima Thule是一个非常成功的被称为“接触双星”的物体,它由两个单独的物体组成,两个物体融合在一起(类似于雪人),很可能是在数十亿年前的撞击中形成的——这是第一次近距离拍摄。这对行星科学家来说就像糖果一样:了解这种有趣的物体的创造和特性是一个几十年,甚至几百年的机会。
美国宇航局艾姆斯的地质学和地球物理学负责人杰夫·摩尔在《新地平线》杂志上说:“我们认为,我们所看到的可能是迄今为止任何航天器所看到的最原始的物体,可能代表了太阳系中任何地方都能看到的最古老和最原始的物体。”
这张在美国国家航空航天局的演示中的幻灯片显示了人们推测Ultima Thule是如何形成的。
它由两个裂片组成,较大和较小的裂片分别被命名为Ultima和Thule,它们可能在太阳系最早的时候单独生长,然后进入彼此的影响,最终相遇,融合。
但是,就在新地平线蜂拥而至冥王星之前,Ultima Thule被选为下一个目标,不是因为它本身特别有趣,而是因为外面的每一个物体都很有趣——我们从未接近过一个!相反,这颗被称为MU69的岩石,是哈勃在为期两周的疯狂搜索中首次发现的,它恰好是探测器能够以最小的燃料消耗摆动的东西。
斯特恩说:“作为首席调查员,我会说,我很惊讶,或多或少地,我们从帽子里挑了一个柯伊伯带的物体,我们能够获得这样的胜利,这将彻底改变我们对行星科学的认识。”
一旦决定了——尽管当时,研究小组还不知道MU69有多引人注目——新的地平线改变了它的路线,使其在距离物体几千英里的范围内,接近到可以获得详细图像的位置。
到今天为止,我们只有用探测器的远程侦察成像仪(lorri)从很远的地方拍摄的照片,它能产生几个像素的微小单色照片:
很适合任务控制,但不适合头版。但请记住,当探测器拍摄上述照片时(12月31日),它可能在50万英里之外,而且它以大约32000英里/小时的相对速度运行。当然,在柯伊伯带没有很好的Wi-Fi输出,数据必须通过深空网络进行艰苦的中继。
上面的图像是在探测器距离近得多的时候拍摄的——大约5万公里。洛里仍然制作出最好的细节,但是在这个范围内,球队可以让拉尔夫上场,这增加了你看到的颜色。
拉尔夫是一套多光谱成像仪,覆盖各种波长和分辨率。这些更详细的图像必然需要更多的数据被送回家,并且经常需要被科学团队解释或调整,以创建一个合理的表示,如果我们碰巧经过Ultima Thule,人类可能会看到什么。
这个物体“几乎像花园里各种各样的泥土一样具有反射性”,研究小组认为,它的红色可能是暴露在外的挥发性物质造成的。地表有大量的变化和地形,我们会及时得到更好的图像。这些只是最初的拍摄,新地平线公司将把它一年多的数据发送回来。
不过,这就足够制作一些类似土豆的物体的粗糙模型了:
斯特恩说,这些照片“只是冰山一角”。“我们的数据远少于百分之一。”
他继续说:“我认为,目前我们拥有的最好的图像在目标上有20000或28000像素,这比我们上次给你看的6个像素要好。”“但最终,如果一切正常……我们拍摄的最高分辨率图像集,它将有35米的分辨率——最终将是百万像素的图像。只是会越来越好。”
该团队将继续接收和整理数据,并将在他们了解更多信息,甚至更详细的图像到达时,举办更多的新闻发布会。
“在接下来的几个月里,新视野号将向地球传送数十组数据,我们将在Ultima Thule和太阳系的故事中写下新的篇章,”该任务的项目经理Helene Winters在新闻稿中说。
“新地平线”探测器本身仍然以每小时32000英里的速度向外飞驰,可能会继续运行15或20年,并有燃料改变路线,可能找到另一个目标,但这只是目前猜测的问题。研究小组建议,明年继续关注,但目前他们关注的是来自Ultima Thule的数据。