亚马逊的算法是否通过提高安全设备的成本在营火上赚钱?-王其杉博客|程序员|科技新闻
Justin Sullivan /盖蒂图片社
据称,亚马逊的算法一直在提高消防安全设备的价格,以应对在加利福尼亚州野火期间不断增长的需求。这种被称为浪涌定价的做法已经导致包括灭火器和逃生梯在内的产品在亚马逊上大幅波动,这似乎是由于零售商的定价系统响应了需求的增加。
一位了解公司运营情况的业内人士称,格伦菲尔铁塔大火也引发了类似的价格飙升。最近的一些价格上涨正好与营火的爆发相吻合,营火是加州历史上最致命的,造成至少83人死亡。
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在格伦菲尔悲剧发生时,消息来源声称亚马逊的经理注意到了试图改变消防设备价格的算法,并阻止了价格飙升的发生。同一消息来源还描述了亚马逊是如何让管理者们防止这种算法失误的。
尽管采取了这些明显的安全措施,营火过后,许多消防安全设备的价格还是飙升。Amazon.com直接销售的First Alert灭火器的价格在11月8日Camp Fire爆发那天至少改变了5次。根据价格跟踪公司Keepa的数据,它的价格在第二天达到最高点25.32美元,比本月初零售价格上涨18.3%。另一款价格跟踪应用CamelCamelCamel透露,自去年11月以来,第三方卖家一直将同一种灭火器的价格维持在19.92美元。
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11月8日,亚马逊出售的12英尺长的ResQLadder防火梯价格从96.49美元飙升至118.06美元,涨幅为22%。价格上涨在规模上有很大差异,有些则相对温和。
Amazon第一次发出警报并由亚马逊出售的灭火喷雾,价格从12.77美元提高到13.79美元,在营火开始时增加了1.02美元(7.98%)。亚马逊直接销售的一些消防安全设备的价格没有变化。
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一位零售业人士声称,价格波动是价格飙升的结果,亚马逊的定价算法会自动响应对某些产品的需求和兴趣的增加。价格上涨发生在Amazon.com,在Amazon.co.uk上市的类似产品没有经历同样的波动。亚马逊的一位发言人表示,该公司“不参与涨价”。
在零售业中,所谓的“波动定价”被称为“动态定价”,这并不违法。根据业内人士的说法,亚马逊历史上的定价模式根据产品的分类而有所不同。一些非易逝性产品已经通过A/B测试模型连续地定价,该模型将产品的成本上下推,直到算法基于价格和转换率找到最赚钱的点。该消息人士解释说,在这种模式下,需求的突然激增可能导致算法建议价格上涨,以便使利润最大化。
这些价格波动——以及营火发生时的明显飙升——在亚马逊提供的一系列产品上都是显而易见的。截至11月8日,Kidde牌灭火器价格逐步下降,但11月9日午夜过后不久,价格从34.67美元回升至39.97美元(涨幅15.3%)。
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营火燃烧时,Kidde牌灭火器(顶部)受到价格波动的影响。来自价格跟踪工具Keepa的数据显示了亚马逊变化的高峰和低谷
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与此同时,Kidde品牌的消防梯在11月份的价格也出现了多次飙升。自11月17日以来,价格一直在32.49美元至34.97美元之间振荡。消防和救援斧头是另一个产品,它记录了价值在11月份多次高峰,然后减少后退。
Keepa价格跟踪器显示,在相同的天数内,斧头价格每四次大约上涨4美元,每次价格逐渐下降到下一个高峰前的基本水平。
咨询公司Elixirr的负责人Oli Freestone说,服装零售商Asos和DIY零售商B&Q也在试验动态定价机制。弗里斯通说:“动态定价是资本主义的终极市场。”“这是供给和需求的行动经济学。”
Freestone认为,动态定价对于更多可自由支配的购买是有意义的,但当这种做法蔓延到诸如灭火器之类的商品项目中时,它就令人不安。“你已经释放了算法的野兽,它在根据供求确定价格方面非常有效,”Freestone说。“但在某些时候,你需要屏蔽这些算法。”
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伦敦商学院的副教授Nicos Savva写了一篇关于算法中的道德问题的文章,他认为亚马逊所谓的动态定价很可能是为了最大化其卖家的利润。
Savva说:“如果你认为公司的责任大于股东,那么你就可以提出这样的论点,即高涨定价是剥削性的,而不是最佳做法。”“如果有什么区别的话,人们可能会认为,像亚马逊这样的公司应该有责任在需要的时候帮助人们并降低价格,而不是试图从中获利。”
防止算法定价产品的任何意外恶意后果的一个选项是确保有一层人为监督,但这是一项实质性的任务。“像亚马逊这样大的公司可以支持这样的模式,让员工介入其中,”Freestone说。“如果你有数以亿计的产品每五到十分钟就动态地改变价格,那需要监控很多。”
Freestone建议一个技术解决方案也有帮助,包括将额外的元素写入算法中,比如在野火或其他灾难发生时压倒价格上涨。
市场软件公司Emarsys的解决方案和战略服务副总裁Raj Balasundaram同意故障保险可以内置到算法中。他建议实行双重制度,允许对“奢侈品”产品实行动态定价,而对其他产品实行限制,以保护其利润率,防止在高需求情况下价格飙升。
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